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La NASA lanza con éxito la cápsula espacial ‘Orion’

AGENCIAS.-La NASA ha lanzado con éxito la primera nave espacial Orion este viernes. Se trata de una prueba tripulada de esta cápsula espacial, destinada a viajar a la Luna, asteroides y, finalmente, el planeta Marte. El lanzamiento tuvo lugar a las 13.05 hora española desde el Centro Espacial Kennedy de Florida. Cuatro minutos después, se separaba la primera fase del cohete Delta IV, y se activaban los propulsores de la segunda fase, que llevaron a Orion a la órbita terrestre a las 13.15.

Construida para la NASA por Lockheed Martin, la nave está diseñada para llevar seres humanos más en el espacio profundo que nunca. La prueba de esta semana ayudará a los ingenieros a aprender más acerca de cómo operan los sistemas clave de Orión en el complejo entorno espacial.

«Durante un viaje previsto de cuatro horas y media 4,5 horas, Orion orbitará la Tierra dos veces y viajará a una altitud de 3.600 kilómetros», informa la NASA en un comunicado. «El vuelo está diseñado para poner a prueba muchos de los elementos que presentan el mayor riesgo para los astronautas, y proporcionará datos críticos necesarios para mejorar el diseño de Orion y reducir los riesgos para las futuras tripulaciones de las misiones».

Orion ha sido lanzada a bordo de un cohete pesado Delta IV fabricado por United Launch Alliance Delta 4. En su segunda órbita, la cápsula alcanzará una órbita 15 veces más lejos del planeta que la Estación Espacial Internacional.

Se han instalado más de 1.000 sensores conectados a los sistemas de la nave para supervisar todo durante el vuelo, incluída la cabina totalmente acondicionada en la que viajarán los astronautas en el futuro. Concretamente, puede llevar cuatro astronautas, y seis si el destino es la Estación Espacial. La NASA utilizará la información recopilada durante la prueba de vuelo para hacer mejoras antes que los astronautas pongan un pie a bordo.

La misión va a servir para analizar las capacidades de la nave en las funciones de entrada, descenso y aterrizaje y en particular del escudo térmico que protege a la cápsula de las altas temperaturas en su reingreso a la Tierra, que superan los 2.200 ºC. Se trata del primer vehículo estadounidense con capacidad para transportar tripulación al espacio profundo desde la era de las misiones Apolo, con las que llegó el hombre a la Luna hace cuarenta años, por lo que su lanzamiento ha suscitado gran expectación.

Además, se produce poco después de dos accidentes de la industria espacial privada, a la que la NASA ha cedido el testigo para realizar las misiones de abastecimiento de la Estación Espacial Internacional (EEI). En octubre, un cohete Antares de Orbital Sciences explotó poco después de partir con dos toneladas de carga para el complejo espacial y, días más tarde, murieron dos pilotos en un vuelo de prueba de la nave espacial SpaceShipTwo, de la empresa Virgin Galactic.

Vehículo propio

Con la Orion, la NASA tendrá de nuevo un vehículo propio para enviar al espacio a sus astronautas, ya que, desde que retiró en 2011 su flota de transbordadores, depende de las naves rusas Soyuz para hacer los relevos en la Estación Espacial Internacional. En la denominada prueba de vuelo de exploración 1 (EFT-1), que se calcula que tendrá un costo de unos 375 millones de dólares, la Orion llegará más lejos que cualquier otro vehículo tripulado hasta ahora y servirá también para medir la radiación a la que podrían estar expuestos los astronautas.

Los datos recogidos se tendrán en cuenta para el diseño final del vehículo, con capacidad para transportar a cuatro astronautas al espacio profundo, antes de que se realice el primer vuelo tripulado previsto para 2021. La Orion amerizará en la costa de Baja California en el océano Pacífico, donde será recuperada por equipos de la NASA y barcos de la Marina estadounidense, antes de ser trasladada de vuelta al Centro Espacial Kenedy, en Florida, para proceder a su análisis.

Aunque en esta misión se utilizará el vehículo lanzador Delta IV de la compañía United Launch Alliance (ULA), la NASA está desarrollando su propio Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS), que tiene previsto finalizar para 2017. En este primer vuelo, Orion lleva algunos objetos simbólicos como un microchip con más de un millón de nombres que ha recogido la NASA en su web; un fósil del dinosaurio Tyrannosaurus rex, del Museo de Ciencia de Denver (Colorado); música, poesía y hasta el patito de goma de Blas, el famoso personaje del programa infantil Barrio Sésamo (Ernie, en la versión en inglés del espacio televisivo).

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