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CIENCIA | Perseidas 2021: la lluvia de estrellas más esperada del verano

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Un año más, el canal sky-live.tv retransmitirá el máximo de las Perseidas desde los Observatorios de Canarias, con la colaboración del proyecto Energy Efficiency Laboratories (EELabs), que coordina el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), y el Servicio de Innovación del Cabildo Insular de La Palma. La cita será la noche del 12 al 13 de agosto, cuando se estima que la actividad de esta lluvia de estrellas alcance los 100 meteoros por hora.

Si bien los primeros registros de las Perseidas datan del año 36, no fue hasta 1835 cuando el astrónomo belga Adolphe Quetelet identificó el radiante de esta lluvia de meteoros (el punto del cielo en el que parecen nacer) en la constelación de Perseo, de la que reciben su nombre. Las Perseidas, también conocidas como “Lágrimas de San Lorenzo”, es una lluvia de estrellas originada en la nube de polvo y rocas que el cometa Swift-Tuttle ha dejado a su paso en cada una de sus órbitas alrededor del Sol. Cada año por estas fechas, la Tierra atraviesa el rastro del cometa y, cuando las pequeñas partículas que se desprendieron de él rozan la atmósfera de la Tierra, se producen los trazos luminosos que conocemos como “estrellas fugaces”.

Para el año 2021 la actividad de las Perseidas se producirá entre el  17 de julio y el 24 de agosto. El máximo se espera la madrugada del 12 al 13 de agosto. Por lo tanto, esas noches y las de los días próximos, entre 11 y el 14 de agosto, serán las mejores para disfrutar de esta lluvia de estrellas. Además, este año, la baja luminosidad de la Luna -habrá Luna nueva el 8 de agosto- facilitará la posibilidad de ver incluso los meteoros más débiles. Según los cálculos de los modelos estándares, la actividad de las Perseidas se situará alrededor de los 100 meteoros/hora (ZHR o tasas horarias cenitales).

¿Qué son las llamadas “estrellas fugaces”?

Conocemos como “estrellas fugaces” a las pequeñas partículas de polvo de distintos tamaños, algunas menores que granos de arena, que se desprenden de los cometas o asteroides a lo largo de sus órbitas alrededor del Sol. La nube de partículas resultante (llamados meteoroides), debido al “deshielo” producido por el calor solar, se dispersa por la órbita del cometa y es atravesada por La Tierra en su recorrido anual alrededor del Sol. Cuando estas partículas entran a altísima velocidad en la atmósfera de la Tierra, se desintegran y acaban emitiendo esa típica traza luminosa que llamamos “estrella fugaz” o meteoro (su nombre científico).

Las Perseidas tienen como progenitor al cometa Swift-Tuttle, que orbita al Sol cada 130 años, aproximadamente, y fue descubierto en 1862. Con un tamaño de alrededor de 26 km de diámetro, actualmente es el mayor objeto que se acerca de forma periódica a la Tierra.

A contar estrellas en familia

Las lluvias de meteoros no solo son un bonito espectáculo del cielo, sino que gracias a ellas, podemos y debemos hacer Ciencia. Conocer bien el número de meteoros por unidad de tiempo, o lo que es lo mismo, la actividad de la lluvia, es muy importante porque nos ayudará a revelar la densidad de meteoroides en la órbita, en este caso, del cometa Swift-Tuttle. Para las Perseidas de 2021, el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y la Universidad Politécnica de Madrid (UPM), se han unido bajo el proyecto de ciencia ciudadana Contadores de Estrellas (www.contadoresdeestrellas.org/), financiado por la FECYT (Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología), y han elaborado una actividad didáctica para que cualquier ciudadano pueda colaborar en estos conteos. La guía describe el procedimiento a seguir, por medio de unas apps que tienen que tener instaladas previamente en sus dispositivos móviles y utilizando un material muy básico. El reto es conseguir que, de una manera sencilla, el público general también pueda participar y entienda este fenómeno astronómico, así como otras curiosidades del cielo que están descritas en la guía. Esta actividad se plantea para realizarla en familia o en equipos, dado que el evento coincide en muchos casos en período vacacional y es muy habitual que los ciudadanos aprovechen la ocasión para salir a observar.

En directo desde los Observatorios de Canarias

Englobado dentro de las actividades de divulgación del proyecto Energy Efficiency Laboratories (EELabs), que estudia el impacto de la contaminación lumínica en las áreas naturales de la Macaronesia y vela por la protección de la oscuridad de sus cielos, el canal sky-live.tv emitirá en directo esta lluvia de meteoros desde los Observatorios de Canarias (en Tenerife y La Palma), de la mano de su coordinador, Miquel Serra-Ricart. “Con las Perseidas el espectáculo está asegurado. El año pasado tuvimos una actividad de 78 meteoros por hora mientras que en el año 2019 llegaron a los 99. Las previsiones para este año son muy buenas, sobre todo si pensamos que podremos ver las Perseidas más débiles gracias a no tener la luz ambiental de la Luna”, comenta Serra-Ricart.

La cita será el próximo miércoles 12 de agosto a las 23:15 UT (13 agosto 00:15 hora local en Canarias,  01:15 CEST, hora local en Europa). Enlace a YouTube: https://youtu.be/RgD0w7TAmqE

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